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Variant alpha: variant covid du Royaume-unis

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Une nouvelle étude suggère comment le variant alpha identifié pour la première fois en Grande-Bretagne se cache du système immunitaire humain. Sa furtivité peut faire partie de son « succès ».

D’où vient t’il ?

En décembre, des chercheurs britanniques ont découvert qu’un nouveau variant balayait leur pays. Lorsqu’il est arrivé dans d’autres pays, le variant, maintenant connu sous le nom d’Alpha, avait également tendance à devenir plus courant dans ses nouveaux pays. En avril, il était devenu le variant dominant aux États-Unis, et il l’est resté depuis.

Le succès rapide d’Alpha a laissé les scientifiques se demander comment le variant a conquis le monde. Une nouvelle étude révèle un secret de son succès : l’alpha désactive la première ligne de défense immunitaire de notre corps, donnant au variant plus de temps pour se multiplier

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Les recherches 

Alpha a 23 mutations qui le distinguent des autres coronavirus. Lorsque le variant a commencé à se répandre en Grande-Bretagne, les chercheurs ont commencé à inspecter ces modifications génétiques pour chercher des explications sur les raisons pour lesquelles il se propageait plus rapidement que les autres variants.

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De nombreux chercheurs ont concentré leur attention sur les neuf mutations qui modifient la soi-disant protéine de pointe qui recouvre le coronavirus et lui permet d’envahir les cellules. L’une de ces mutations aide le virus à se lier plus étroitement aux cellules, améliorant potentiellement ses chances de réussite de l’infection.

Mais d’autres scientifiques se sont concentrés sur la façon dont Alpha affecte la réponse immunitaire humaine.

Ils ont découvert que les cellules pulmonaires avec Alpha produisaient considérablement moins d’interféron, une protéine qui active une multitude de défenses immunitaires. Ils ont également découvert que dans les cellules Alpha, les gènes défensifs normalement activés par l’interféron étaient plus silencieux que dans les cellules infectées par d’autres variantes.

D’une manière ou d’une autre, les sonnettes d’alarme les plus importantes du système immunitaire sonnaient à peine en présence du variant Alpha. Il se rend plus invisible.

Pour étudier comment le variant Alpha a atteint cette invisibilité, les chercheurs ont examiné comment le coronavirus se répliquait à l’intérieur des cellules infectées. Ils ont découvert que les cellules infectées par Alpha font beaucoup de copies supplémentaires – environ 80 fois plus que les autres versions du virus – d’un gène appelé Orf9b.

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Les chercheurs ont également commencé des expériences similaires sur d’autres variants, notamment le variant identifiée pour la première fois en Afrique du Sud, connue sous le nom de Beta, et celle identifiée pour la première fois en Inde, connue sous le nom de Delta . Les résultats préliminaires les ont surpris.

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Bêta et delta réduisent l’interféron dans les cellules infectées. Mais il n’y a aucun signe qu’ils le fassent en inondant les cellules de protéines Orf9b. Ils ont peut-être développé indépendamment leurs propres astuces pour manipuler notre système immunitaire.

Ils diminuent tous la réponse immunitaire de différentes manières.

Les chercheurs ont déclaré que comprendre comment le virus évoluait dans ces évasions aiderait les scientifiques à concevoir de meilleurs vaccins pour Covid-19.

La récolte actuelle de vaccins incite le système immunitaire à reconnaître les protéines de pointe. Mais des études sur des personnes qui se remettent naturellement de Covid-19 ont montré que leur système immunitaire apprend à reconnaître d’autres protéines virales, dont Orf9b.

Un certain nombre de chercheurs mettent en place des combinaisons de protéines de coronavirus dans de nouveaux vaccins. Mais ils doivent faire preuve de prudence, car certaines protéines peuvent en fait freiner l’immunité.

Lire aussi: Novavax : le nouveau vaccin américain anti-Covid

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